Hormigas zombis manipuladas por nuevas especies de hongos

Ryan Cassie, The Epoch Times

Las hormigas zombis, u hormigas carpinteras parasitadas, son más frecuentes de lo que pensábamos a raíz del descubrimiento en Brasil de cuatro nuevas especies de hongos que las convierte en “zombis”. Los resultados de este descubrimiento se publican en la revista en línea PLoS ONE, del 2 de marzo de 2011.

Después de la infección por el hongo Ophyocordiceps, una hormiga zombi muerde la parte inferior de la hoja (Pontoppidan et al y PLuS ONE)

Los hongos identificados recientemente pertenecen al género Ophiocordyceps y todos se encuentran en la selva húmeda amazónica del Brasil, “una zona sensible de biodiversidad con un importante deterioro en el mundo”, menciona un comunicado de prensa. Sólo se ha conservado el 8% del hábitat original.

Estos hongos controlan químicamente el cerebro de las hormigas carpinteras y otras especies que infectan, conduciéndolas fuera de sus colonias, a hojas donde los parásitos puedan reproducirse. Al llegar a su destino, la hormiga pica una vena de la hoja, llamada la “mordedura fatal”, y muere. Luego, una esporífera crece a partir de la cabeza de la hormiga y envía esporas a infectar nuevas hormigas.

Las cuatro nuevas especies que controlan las hormigas fueron denominadas por los doctores Harry Evans, Simon Elliot y David Hughes, quienes constataron que dos de las nuevas especies forman tallos a partir de otras partes del cuerpo de la hormiga zombi, como las patas y la parte inferior de las articulaciones de las patas.

Los investigadores estudiaron cómo estos parásitos como los hongos manipuladores de hormigas reaccionan ante la fragmentación del hábitat, notaron que los lugares en altitudes elevadas, donde las especies coexisten, se han vuelto mucho más secos y cálidos.

Redactaron un documento adjunto que detalla sus conclusiones sobre la probabilidad de muchas interacciones desconocidas, y complejas entre las especies que existen en los hábitats amenazados.

El Dr. Hughes cree que las hormigas sobrevivirán al cambio climático local, pero “los hongos no”, según el blog PLoS ONE.

“Lo que pensamos que va a pasar, es la extinción de los hongos que acabamos de describir”, dijo, explicando que los hongos son en su mayoría acuáticos, y por lo tanto más susceptibles a los climas secos.

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