En Chile, las bacterias hacen el trabajo de mineros de cobre

En el norte de Chile, las bacterias trabajan duro para extraer cobre de las rocas, esta nueva generación de mineros va ganando terreno al proporcionar soluciones menos costosas y más limpias en el mayor productor de cobre del mundo.

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Foto: AFP

La tecnología reciente, la biolixiviación, el uso de bacterias para extraer cobre, sirve a una industria afectada por una fuerte caída de los precios del metal rojo, el más bajo en seis años.

Biosigma, fundada en 2002 por la empresa estatal Codelco, principal productor de cobre del mundo, y la japonesa JX Nippon Mining and Metals, logró luego de un largo proceso este procedimiento que su explotación comercial comenzó hace seis meses en una mina en el norte del país.

En más de una década de investigación, se presentaron 70 patentes a nivel mundial, y otros 120 que están en proceso de validación.

Un trabajo único que permite identificar un grupo de bacterias que preservan el mineral, que separan el fierro y el sulfuro de cobre. Estas bacterias, se vierten en una solución líquida en la roca, lo que permite extraer el cobre que se recoge como una plancha de metal.

Se acelera un proceso natural, que en la naturaleza lleva años, los investigadores demostraron que esta tecnología es del 30 al 50% más eficiente que las tecnologías convencionales.

Pero este método es viable sólo cuando la concentración del metal en la roca es pequeño (entre 0.45% y 2%).

La biolixiviación ayuda a proteger el medio ambiente, utiliza seis veces menos agua y tres veces menos energía que las tecnologías tradicionales.

En los próximos años, está tecnología podría ofrecer entre 50,000 y 60,000 toneladas adicionales de cobre.

Mientras las normas ambientales son cada vez más estrictas, el sector minero debe trabajar en paralelo con rocas de menor concentración y que contienen más impurezas.

La caída de precios llevó a Codelco a lanzar un plan de ahorro de 48 millones de dólares por año, previendo una aumento del 18% de la productividad en los próximos cuatro años.

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