Físicos anuncian haber detectado las ondas gravitacionales de Einstein

Investigadores anunciaron el jueves la primera detección directa de ondas gravitacionales, un gran avance en la física que abre una nueva puerta en el conocimiento del universo y sus misterios.

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Representación de la colisión de dos agujeros negros (Foto: Caltech y Universidad de Cornell)

El hallazgo, anunciado en una rueda de prensa en Washington, confirma una predicción clave de la teoría de la relatividad general que presentó hace un siglo Albert Einstein.

“Detectamos ondas gravitacionales, tuvimos éxito”, dijo entre aplausos David Reitze, físico de Caltech (California Institute of Technology), director del observatorio Ligo (Laser interferometer Gravitational-wave Observatory), que permitió la observación el 14 de septiembre después de 50 años de esfuerzos.

“Con este descubrimiento, la humanidad se embarca en la maravillosa búsqueda por explorar los lugares más extremos del universo, donde los objetos y fenómenos se forman por la deformación del espacio-tiempo”, agrega Kip Thorne, profesor de física teórica en Caltech. “La colisión de dos agujeros negros y las ondas gravitacionales son nuestros fantásticos primeros ejemplos de esta nueva aventura”, dijo.

Los científicos de Ligo trabajan en estrecha colaboración con equipos de investigación de varios países; principalmente Francia, Italia y Alemania.

Las ondas gravitacionales se producen por leves perturbaciones en el espacio-tiempo, bajo el efecto del desplazamiento de un objeto de gran masa, un poco como la deformación de una red en la que se coloca un peso. Se propagan a la velocidad de la luz y nada puede detenerlas.

Por este descubrimiento, los físicos determinaron que las ondas gravitacionales detectadas en septiembre se formaron en la última fracción de segundos antes de la fusión de dos agujeros negros, objetos muy densos aun misteriosos.

Einstein predijo una colisión entre dichos cuerpos, pero este fenómeno, ejemplo extremo de gravedad, no se había observado.

De acuerdo con la teoría de la relatividad, un par de agujeros negros en órbita alrededor de otro pierde energía, produciendo ondas gravitacionales. Estas ondas que se detectaron el 14 de septiembre de 2015.

El análisis de datos determinó que estos dos agujeros negros se fusionaron hace unos 1,300 millones de años. Eran 29 a 36 veces más masivos que nuestro Sol, por un diámetro de sólo 150 kilómetros.

La comparación de los tiempos de llegada de las ondas gravitacionales en los dos detectores Ligo, distantes 3,000 kilómetros uno del otro (7.1 milisegundos de diferencia), y el estudio de las características de las señales medidas confirmaron la detección.

Se sabe que la fuente de las ondas se encuentra en el hemisferio sur del cielo, pero más detectores habrían permitido una localización más precisa.

Las primeras aplicaciones son precisamente para los agujeros negros, ya que no emiten luz y no se podrían ver sin las ondas gravitacionales.

Ser capaz de detectar estas ondas que viajan sin perturbaciones durante miles de millones de años, hace posible rastrear el primer milisegundo del Big Bang.

Este descubrimiento provocó numerosas reacciones y elogios en la esfera científica mundial.

Entre ellos, el profesor de física Tom McLeish, de la Royal Society de Londres y la Universidad de Durham, dijo que el anuncio lo hizo “girar la cabeza de placer.”

“El último anuncio de esta importancia se remonta a 1888, cuando Heinrich Hertz detectó las ondas de radio predichas por las ecuaciones de James Clerk Maxwell del electromagnetismo en 1865”, escribió.

Una prueba indirecta de la existencia de ondas gravitaciones se produjo por el descubrimiento en 1974 de un pulsar y de una estrella de neutrones, girando uno alrededor del otro a gran velocidad, por Russel Hulse y Joseph Taylor. Esto les valió el Premio Nobel de Física en 1993

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