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Descubrimiento de una nueva especie de dinosaurio en Australia

Por: Richard Szabo

La Gran Época, Australia

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Dibujo del dinosaurio dhimbangunmal de Fostoria cuyos restos fueron descubiertos en Lightning Ridge, Australia. (James Kuether / Universidad de Nueva Inglaterra).

Se han encontrado fósiles de una especie de dinosaurio desconocida hasta ahora en una mina de ópalo en el interior de Australia, en la Costa Dorada. Los cuatro especímenes son la primera manada de dinosaurios descubierta en la historia de Australia.

La Universidad de Nueva Inglaterra en Armidale dirigió a un equipo de investigadores a la mina subterránea de ópalo, ubicada cerca de Lightning Ridge, en el noroeste de la región de Nueva Gales del Sur.

Los investigadores desenterraron un total de cuatro esqueletos, algunos pertenecientes a especímenes pequeños, otros a animales más grandes, que probablemente medían 5 metros de largo. En las excavaciones se encontraron una especie de dinosaurio desconocida hasta ahora, además de lo que los investigadores han descrito como el dinosaurio opalizado más completo del mundo.

El investigador en jefe de la Universidad de Nueva Inglaterra, Phil Bell, dijo: “Al principio pensamos que era un solo esqueleto, pero cuando empecé a mirar algunos de los huesos, me di cuenta de que teníamos cuatro omóplatos, todos de animales de diferentes tamaños”.

El equipo de Bell cree que los restos podrían haber sido parte de una pequeña manada o familia, y se sorprendió por la cantidad de huesos recuperados.

El nuevo dinosaurio se llamó Fostoria dhimbangunmal en honor a Robert Foster, el minero de la mina de ópalos que en 1985 descubrió algunos fósiles compuestos principalmente de ópalos grises no preciosos y ópalos del Sheepyard.

Fostoria era un dinosaurio iguanodonte de dos patas, un herbívoro que, según UNE, estaba estrechamente relacionado con la especie más conocida de Muttaburrasaurus descubierta en el centro de Queensland en 1980.

Científicos del Museo Australiano de Sydney ayudaron a desenterrar huesos fosilizados, que no fueron estudiados hasta que los hijos de Foster (Gregory y Joanne) los donaron al Centro Australiano del Ópalo (AOC) en 2015, como parte del programa de donación cultural del gobierno federal.

El centro elogió el reciente descubrimiento que sacó a la luz el “esqueleto de dinosaurio opalizado más completo del mundo”.

Jenni Brammall, responsable de los proyectos especiales y paleontológicos de AOC, dijo: “Recuperar decenas de huesos de un esqueleto es lo mejor. Se han encontrado esqueletos parciales de reptiles nadadores extintos en otras áreas de ópalos australianos, pero para los dinosaurios opalizados, generalmente sólo tenemos un solo hueso o un diente o, en casos raros, algunos huesos”.

El nombre de la especie, dhimbangunmal (pronunciado bim-baan gun-mal), significa “redil” en los idiomas locales de Yuwaalaraay, en reconocimiento a la mina de ópalo llamada Sheepyard, donde Foster encontró originalmente los huesos.

El descubrimiento se produjo pocos meses después de que los restos de un nuevo dinosaurio herbívoro, el Weewarrasaurus pobeni, también fueran encontrados en Lightning Ridge.

El Weewarrasaurus pobeni era un dinosaurio del tamaño de un perro pastor que corría sobre dos patas sobre las planicies de inundación prehistóricas que existían en la zona hace unos 100 millones de años.

El fragmento de mandíbula del Weewarrasaurus fue encontrado por casualidad en un cubo de escombros de ópalo en la mina de ópalo Wee Warra. El comerciante de ópalos de Adelaida Mike Poben, que donó el fósil para la investigación, dijo: “Estaba seleccionando un ópalo en bruto cuando, asombrado, vi dos segmentos en forma de abanico que sobresalían de la tierra alrededor de una pieza de forma extraña”. El tiempo se detuvo y [pensó] “si estos fueran dientes, entonces sería un fragmento del esqueleto mandibular folizado”.

Cuando Phil Bell vio su mandíbula, comprendió inmediatamente que se trataba de un valioso descubrimiento: “Recuerdo a Mike mostrándome el espécimen y me sorprendió. Tenía que tratar de contener mi emoción, era tan hermosa”.

Jenni Brammall confirmó que el espécimen es “un descubrimiento extremadamente raro e improbable. Este increíble pequeño objeto es a la vez una mandíbula de hace 100 millones de años de una nueva especie de dinosaurio, y una gema preciosa”.

Según la Universidad de Nueva Inglaterra, el Lightning Ridge es el único lugar en el mundo donde los huesos de los dinosaurios suelen convertirse en ópalo. El precioso ópalo emana un arco iris de colores; en el caso de la mandíbula, emite una luz verde y azul brillante.

Sin embargo, muchos de los restos se han encontrado a menudo en el material extraído de las minas, ya que se encuentran en capas de roca que se encuentran hasta 30 metros bajo tierra. Bell explica: “El proceso de extracción rompe los fósiles en fragmentos, pero, por otro lado, nunca podríamos ver esos fragmentos si no fuera por la minería”.

Artículo en inglés: Dinosaur Herd Discovered in Australian Outback for First Time in History

Traducción: Lucía Aragón